Rodeados de asteroides

febrero 6 | En Ciencia, Portada | Por | Con 3 Comentarios

El asteroide 2012 DA14 pasará el próximo viernes 15 de febrero tan próximo a la Tierra que atravesará la distancia entre nuestro planeta y los satélites de comunicación y meteorológicos que están en la órbita geosíncrona (los más alejados), a unos 36.000 km. Esta es una oportunidad inigualable para la observación y estudio de los asteorides, puesto que esta será la mayor aproximación a la Tierra de un objeto de un tamaño considerable que haya sido previamente detectado con un plazo significativo de tiempo para que toda la comunidad astronómica prepare su observación.

Este singular asteroide fue descubierto el pasado año por astrónomos del Observatorio Astronómico de La Sagra (Granada). Su singularidad radica en esta aproximación sin precedentes y en que posee una curiosa sincronía con la órbita terrestre. Se mueve todo el tiempo cerca de la Tierra, adelantándola cuando ésta pasa al lado inferior del plano solar y quedándose rezagado al pasar al plano solar superior. Este sorprendente comportamiento hace que los dos objetos se crucen dos veces al año, en las intersecciones de sus órbitas.

Órbita del asteroide 2012DA14

Órbita del asteroide 2012DA14

El asteroide 2012 DA14, es del tipo Apolo, lo que quiere decir que es un acompañante perpetuo de la Tierra, ya que tarda solo un día más en dar una vuelta alrededor del Sol. La mitad del año lo hace por el exterior de la órbita terrestre y la otra mitad por el interior, y es cuando se cruzan las órbitas cuando puede surgir la aproximación entre los dos cuerpos. Ahondaremos más adelante en la clasificación de los asteroides cercanos a la Tierra. Su tamaño está comprendido entre los 35 y 75 metros de diámetro, se calcula que concretamente unos 44 metros de diámetro. Los cálculos en este caso son muy imprecisos puesto que debido a su pequeño tamaño su diámetro ha de medirse de forma aproximada a partir de su brillo. Podrá ser visto con prismáticos en algunas partes del mundo, como Asia o Australia.

En este caso particular la órbita del asteroide potencialmente peligroso 2012 DA14 no entraña ningún riesgo de colisión con la Tierra. Después de un concienzudo seguimiento, tanto el MPC (Minor Planet Center) como los dos centros de cálculo de órbitas más importantes: el proyecto NEODyS-2 (de la Universidad de Valladolid y Pisa) y SENTRY de JPL/NASA, son unánimes en este aspecto: este asteroide tendrá su máxima aproximación con nuestro planeta el día 15 de febrero de 2013 a las 19:27 horas (+/- 23 min.) en Tiempo Universal (1 hora más en España peninsular). Sin embargo, el año que viene, se calcula que la órbita del asteroide va a resultar afectada por la gravedad terrestre y los expertos están ya estudiando cómo puede afectar la desviación a los siguientes pases. En principio, y según se puede ver ya en la web de la NASA, es el más peligroso de todos los detectados hasta ahora y se han calculado centenares de “impactos virtuales” para el futuro.

¿Qué es exactamente un Asteroide?

Un asteroide es un cuerpo rocoso, compuesto principalmente de carbono o metales, que forman parte del grupo de Cuerpos Menores del Sistema Solar (cuerpos más pequeños que un planeta entre los que también se encuentran los cometas, la mayoría de los objetos transneptunianos y cualquier otro sólido que orbite en torno al Sol y sea más pequeño que un planeta enano). Es mayor que un meteoroide y orbita alrededor del Sol en una órbita interior a la de Neptuno. Su nombre significa en griego “de figura de estrella” pues este es el aspecto que se aprecia desde su observación terrestre. Hasta 2006 a los asteroides también se los llamaba planetoides o planetas menores, pero esta definición ha caído en desuso.

Superficie de un asteroide

Superficie de un asteroide

El cinturón de asteroides está formado por la mayoría de los asteroides del Sistema Solar, que poseen órbitas semiestables entre Marte y Júpiter. Se estima que existen cerca de dos millones de asteroides con un diámetro mayor que un kilómetro tan sólo en el cinturón principal; sin embargo, si se suman todas sus masas el total equivale sólo al 5% de la masa de la Luna.

Asteroides cercanos a la Tierra (NEO)

El asteroide está clasificado como un asteroide NEO tipo Apolo. Cuando un asteroide es clasificado NEO (Near Earth Object) significa que este objeto tiene una órbita próxima a la de la Tierra, y si es de tipo Apolo quiere decir que además tiene el peligroso hábito de cruzar periódicamente

El 2012 DA14 cumple ambos requisitos, su periodo y órbita son muy similares a los de la Tierra, un año (una vuelta completa al Sol) dura 366,2 de nuestros días. Actualmente se han descubierto 4.331 asteroides de este tipo, pero la gran semejanza de la órbita de este asteroide con la de la Tierra lo convierte en un objeto extraordinario.

Existe un especial interés en identificar asteroides cuyas órbitas interseccionan la órbita de la Tierra. Los tres grupos más importantes de asteroides cercanos a la Tierra son los asteroides Amor, los asteroides Apolo y los asteroides Atón.

La órbita de los asteroides Amor contiene totalmente a la de la Tierra. Son asteroides que llegan desde fuera de la órbita de la Tierra hasta sus cercanías pero pueden cruzar la órbita de Marte e incluso la de Júpiter. El más conocido de este grupo es Eros. Todos los asteroides Apolo cruzan la órbita de la Tierra. La posibilidad de que no ocurra depende de que el momento de su órbita en el que está más cerca del sol (perihelio) fuese más cercano que el de la Tierra estando ambos perihelios alineados con el sol, lo que ocurre con poquísima frecuencia. Hasta hoy se han catalogado unos 240 asteroides Apolo, pero se estima que hay unos 2.000 con diámetros cercanos a 1 kilómetro y unos 70 millones con tamaños similares a una casa. Hermes e Ícaro son ejemplos asteroides Apolo.

De los asteroides Apolo conocidos el más grande es Sísifo, con un diámetro de alrededor de 10 km, aproximadamente el mismo tamaño que tenía el objeto cuyo impacto creó el cráter de Chicxulub, que se piensa fue el causante de la extinción de los dinosaurios. Otro de los asteroides tipo Apolo más grande es Geographos, que posee una extensión de 5,1 kilómetros de largo por 1,8 de ancho. En los últimos años se han detectado asteroides que se acercan peligrosamente a la Tierra. Un acercamiento peligroso es aquel en el cual el asteroide y la Tierra se encuentran a una distancia igual o menor a un millón de kilómetros (como ejemplo, la distancia media entre la Tierra y la Luna es de 384.400 kilómetros).

Asteroide Atón es cualquiera de los asteroides con una órbita cuyo semieje mayor (el mayor de los diámetros medios de su órbita) sea menor que el de la Tierra. El hecho de que el semieje mayor de los asteroides Atón sea menor que el de la Tierra no quiere decir que estén totalmente contenidos en su órbita, ya que con la suficiente excentricidad pueden cruzar la órbita de la Tierra, algo que, de hecho, hacela gran mayoría de los asteroides Atón. Atón, Hathor, Keops y Apofisson ejemplos de este tipo de asteroides. Los asteroides Atón que no cruzan la órbita de la Tierra forman el subgrupo de asteroides Atón denominado asteroides Apohele, que no son considerados NEO.

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3 comentarios en Rodeados de asteroides

  1. José Manuel Sevilla dice:

    ¡Que no falten noticias científicas en ninguna revista! Informar sobre la naturaleza es favorecer el conocimiento de aquello que más hemos de cuidar: nuestro planeta, su entorno y el universo entero.

  2. Lector canario dice:

    Muy buena información

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