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Crónica de erupciones anunciadas

noviembre 21 | En Ciencia, Portada | Por | Con Sin comentarios

Dos volcanes han erupcionado recientemente en el archipiélago de Indonesia, todo indica que a causa de un pequeño terremoto. Hemos podido ver en la mayoría de los medios, impresionantes fotografías de los paisajes cubiertos de ceniza por la que han tenido que evacuar miles de personas hacia zonas alejadas de los volcanes: el Monte Sinabung, en la isla de Sumatra, cuya última erupción tuvo lugar en el año 2010, y Merapi, en Java (muy cerca de la capital, Yakarta, en la isla con mayor densidad de población del mundo).

Que dos volcanes erupcionen a la vez no es una casualidad. Java y Sumatra se encuentran situadas en el Arco de Sonda,  una cadena de volcanes que marca la convergencia entre las dos zonas más activas en movimientos sísmicos y volcanes del mundo: el Cinturón de Fuego y el Cinturón Alpide.

El Cinturón de fuego es una zona en forma de herradura de 40.000 km de extensión que comprende las costas pacíficas de América y Asia, los archipiélagos de Indonesia, Japón Nueva Guinea y Nueva Zelanda. En esta zona se concentra más del 75% de los volcanes activos del mundo (452) y se producen entre el 80% y el 90% de los terremotos.

El Cinturón Alpide es el resultado de la colisión entre las placas tectónicas de África y Arábiga y es la segunda región más sísmica del planeta con entre un 5% y un 17% de los terremotos. Se extiende desde la isla de Java a Sumatra y llega hasta el Océano Atlántico incluyendo en ella las grandes cordilleras euroasiáticas como el Himalaya, los Alpes, los Cárpatos, las montañas de Asia Menor e Irán, el Hindu Kush y las montañas del sudeste asiático.

¿Por qué están relacionados los volcanes y los terremotos?

Las zonas más profundas del planeta se encuentran en los bordes de los océanos y de los archipiélagos volcánicos, sobre todo en el Océano Pacífico. Hasta mediados del siglo pasado, esto desconcertaba a los científicos, que en las primeras inspecciones esperaban encontrar el punto más profundo en el centro de los océanos, pero la Tectónica de Placas, la teoría que dice que la litosfera (la parte más sólida y superficial de la tierra) está dividida en placas que flotan sobre el Manto fluido, explica el por qué de esta sorpresa que se llevaron los científicos. Las placas en las que está dividida la corteza están en constante colisión. Esto, según esta teoría, explica el porqué de la configuración terrestre actual y va a aparejado a la teoría de que, antes de separarse, los continentes formaban un único pedazo de tierra llamado Pangea. Las fosas oceánicas, que se forman en las zonas de subducción, es decir, las zonas en las que una placa se sumerge bajo otra, son las que registran mayor número de fenómenos naturales como terremotos y volcanes.

Para entender el fenómeno del Cinturón de Fuego, miremos al mapa de placas de la litosfera.

Mapa de Placas Tectónicas

Mapa de Placas Tectónicas. Obtenido de este blog.

La placa de Nazca y la de Cocos se hunden bajo la Placa Sudamericana que se desplaza hacia el oeste y, a su vez, la Placa de Cocos también se hunde bajo la Placa del Caribe. Bajo la Placa Norteamericana, subducen la Placa Juan de Fuca y parte de la Placa del Pacífico, que se desplaza hacia el oeste. El resto de ésta se hunde bajo el Arco de las Islas Auletianas. Más hacia el oeste, la Placa del Pacífico está subducida a lo largo de los Arcos de la península de Kamchatka en el sur.

Una serie de pequeñas placas tectónicas están en constante colisión con la Placa del Pacífico, desde las Islas Marianas, Filipinas, Bougainville, Tonga y Nueva Zelanda. Los volcanes indonesos que nos ocupan se encuentran, como ya hemos comentado, entre el Cinturón de Fuego, a lo largo de las islas adyacentes del noreste, incluyendo Nueva Guinea, y el Cinturón Alpide, a lo largo del sur y oeste de las islas de Sumatra, Java, Bali, Flores y Timor.

La subducción provoca recurrentes terremotos y también es la causante de la fusión parcial de parte del manto terrestre generando magma que asciende dando lugar a volcanes.

La ceniza volcánica: Cara y cruz.

La ceniza volcánica es material menor de 2 mm, por lo general partículas de roca y minerales, expulsadas en una erupción volcánica. Este material es nocivo para las personas pero puede ser muy beneficioso para la tierra.

La ceniza caliente puede causar quemaduras o asfixia, provocar problemas en la respiración y en los ojos, nariz y garganta así como irritación cutánea, estrés y daños en el ADN. Esta es la razón por la que se ha activado el plan de evacuación en las islas de Java y Sumatra.

Sin embargo, la ceniza está llena de nutrimentos que enriquecen el suelo: se compone por finas partículas de minerales como potasio, fósforo, calcio, magnesio y sulfatos, todos ellos esenciales en el desarrollo de las plantas, además de contener cristales que retienen gran cantidad de agua y mantienen el suelo constantemente húmedo. Esto es, en parte, lo que permite a este archipiélago vivir principalmente de la agricultura.

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